科隆办公室地址:Wörthstr. 22, D-50668 Köln, Germany info@dongyin-germany.com
德国分所

分类:德国诉讼法

典型案例:本所律师协助无锡某光伏生产企业追回货款

一、案情简介

本案原告江苏无锡某光伏组件生产企业,系某中央直属国有企业下属子公司,以下简称“客户”。被告系德国某光伏集团下属股份公司,以下简称“被告”。该德国集团前身是德国某知名光伏行业出版机构,定期出版一份业界知名的光伏行业国际期刊,拥有独立的检测实验室,并对国际上的光伏产品品牌做行业排名。客户通过订阅该专业期刊,与该集团建立起业务联系。

在德国政府大力倡导推广可再生能源,提供高额财政补贴的政策背景下,该集团于2010年1月发起设立该股份公司,目的是建设和经营德国境内的光伏电站。2011年2月被告主动邀请客户参与一项光伏单晶组件的供货招标,客户按照规定寄送了样品。被告于2011年3月在期刊中公布了全部样品的检测结果,根据该结果,客户提供的样品排名靠前,有机会向被告供货。

双方经协商对价格达成一致,但未签订正式书面合同。客户于2011年10月21日向被告开具了一份形式发票,提供1.2万件功率为300Wp+的单晶光伏组件,总价共计3,358,800欧元,付款条件为被告预付10%价款,在收货后30天内以银行信用证形式支付剩余90%价款。

被告向客户预付10%价款后, 客户开始组织生产和发货。期间被告通知客户,无法开出银行信用证,请求将付款条件修改为到货后两个月内支付剩余90%货款。被告的母公司为此提供了书面担保,另外在担保文件中,特别约定了客户对货物的所有权保留。客户接受了该支付条件。

货物于2011年12月按期抵达目的地,被告凭客户提单接收货物,完成电站安装。2012年9月和2012年11月,被告分两次向客户支付共计2,329,660.12欧元的货款,但是以货物质量为由,拒绝支付剩余的693,259.88欧元价款。

客户委托国内律师,向被告发送律师函,要求支付剩余价款,被告拒绝。庭外解决无果后,客户委托李淳律师和德国舒马赫律师组成的律师团队,于2014年4月正式向被告住所地的德国法院提起诉讼。在案件审理期间,被告母公司已经于2014年7月因资不抵债申请破产。

在受案的德国法院主持下,双方律师经过十几轮的书面陈述,2016年1月29日,法院做出一审判决,判定由被告向客户支付693,259.88欧元价款及迟延履行利息。被告在2015年12月2日最后一次开庭审理后,认为胜诉机会渺茫,在法院正式公布判决之前即已申请破产,导致该法院判决无法执行。

随后,中德律师团队又以客户对货物的所有权保留为依据,与破产管理人多次交涉,并于2016年11月与其达成协议,约定以电站整体变卖所得,优先偿还客户货款及损失共计75万欧元。2018年3月,电站资产的买方按照破产管理人指示,将75万欧元价款直接汇至客户账户,本案从立案起诉历经四年,最终结案。

二、法律分析

本案的争议焦点是货物的质量瑕疵,但是因双方未签订正式买卖合同,导致与争议解决有关的一系列关键条款缺失,例如,法律适用、司法管辖、诉讼程序,等等,构成影响客户诉求实现的诸多不确定因素。因此,针对此类案件,在审理和执行过程中有以下几点主要法律问题,值得我们分析和重视。

(一)法律适用和司法管辖

合同双方未订立正式书面合同,更未约定争议解决的法律适用。考虑中国和德国都是《联合国国际货物销售合同公约》的缔约国(以下简称“《公约》”),所以实体法上可适用该《公约》,双方对此在诉讼过程中均无异议。

同样,合同双方也未约定争议解决的司法管辖。按照德国法律,被告住所地的德国法院有权管辖,因此,程序法上也应适用德国法律。

因中德两国之间未缔结民事司法协助条约,为了防止中国法院判决的执行效力无法获得德国法院承认,我们认为,本案不宜向中国境内法院起诉。

(二)诉讼担保金

根据德国《民事诉讼法》第110条,住所地在欧盟或欧洲经济区以外的原告主体,向德国法院提起诉讼时,被告有权向法院提出申请,要求原告预先向法院缴付诉讼担保金,确保原告在败诉的情况下承担被告的诉讼费用。诉讼担保金的金额包括被告一审和上诉程序中,法定最低限额的律师代理费及法院诉讼费。如果原告不能提供该保证金,德国法院可以驳回原告的诉讼请求。

被告律师利用这一规定,向法院提出了申请,虽然我方律师想尽办法申请减免,法院还是要求客户全额缴纳72,932.60欧元的诉讼担保金。在客户按照要求缴纳之后,本案才得以进入实质审理阶段,给客户的诉讼进度造成一定干扰。

(三)质量瑕疵

本案的争议焦点是货物是否存在质量瑕疵

被告于2012年6月自行对部分组件进行抽检,得出的平均功率是280Wp -290Wp,由此认定组件总功率比约定标准少了5%。另外,因为每块组件所能达到的最高电压不同,串联安装时,理论电压较高的组件会受电压较低的组件影响,不能发挥最大功率。被告认为,客户装货时没有把组件按照理论最高电压分类拣选,从而导致被告把电压差较大的组件安装在一起,经被告计算,由此造成的混配功率损失共计5.63%。综上,被告计算所得的损失价值共计913,045欧元,请求法院根据《公约》第50条减少价款,并根据《公约》第74条主张损失赔偿。

我方律师针对被告答辩理由做出反驳。首先,客户在2011年12月交货时,已经把全部组件检测的数据结果打包发给被告,数据显示每个组件的功率都在300Wp以上。其次,根据行业惯例,光伏组件生产厂家在发货时没有义务把组件按照电压拣选,除非买方定购时对此有特别要求。我方律师主张,根据《公约》第38条,被告没有履行及时验货义务;根据《公约》第39条,被告没有履行对质量瑕疵及时提出异议的义务,据此,请求法院驳回被告律师辩护理由。

被告又把全部1.2万块组件的电压和生产日期做成一张数据分布图表,以直观的视觉形式呈现,以此推断客户在做出场检测时操纵数据,故意欺骗,请求法院根据《公约》第40条,驳回我方律师上述主张。

因对质量瑕疵的判定较大程度上依赖技术手段,法院指定了一家鉴定机构,由双方到现场选择400个组件,以此认定组件是否存在质量瑕疵。鉴定结论显示,没有迹象表明组件在交付时的功率不足300Wp,法院最终据此做出了对客户有利的判决结果。

(四)损失的抵销权

被告抗辩时,主张以其损失赔偿请求权抵销客户的债权。合同双方对抵销权的内容没有任何约定,《公约》对该抵销权虽无规定,但是德国《民法典》及相关判例,则对债务人的抵销权有比较完善的制度规定

本案中,因被告的损害赔偿权未获得法院支持,进而使其主张的抵销权没有进一步成为双方争议的焦点。但是可以设想,假如鉴定结论证实组件存在质量瑕疵,德国法院很可能会支持被告抵销权的主张,客户将会非常被动。

(五)所有权保留

被告在提出变更付款条件时,客户采纳了顾问律师的法律意见,要求对方母公司提供书面担保,并约定在被告支付全部价款之前,保留对组件的所有权。

在被告的破产程序中,我方律师为客户申请登记破产债权时,提出对组件的所有权保留。破产管理人考虑到组件如果被从电站拆下,整个电站将失去整体价值,最终同意与客户达成优先受偿的协议。

三、案例点评

本案从合同订立,到诉讼程序和判决落实,反映了此类案件在国际贸易争端解决过程中经常会出现的一系列典型特征。

针对这些易发多发的特征,以本案为例,我们建议外贸企业在国际货物销售过程中,借鉴以下法律措施。

(一)签订正式销售合同

“上医治未病”,防患于未然,一份完善的销售合同可以最大程度预防法律风险。

外贸企业在国际货物销售时,很多情况下都没有签订正式的销售合同。在出现涉外货款纠纷时,往往只能凭订单、形式发票、往来邮件等作为证据文件,推断合同适用的法律依据,给争议解决结果造成很大的不确定性。

我们建议外贸企业尽量委托专业的涉外律师,针对买方的国别特点,起草销售合同,重点要考虑以下条款。

1. 争议解决

争议解决条款至少应当包含适用法律、司法管辖或仲裁条款等内容,这对争议解决路径起到关键路标的作用。

实体法方面,本案双方没有约定适用法律,可以推定适用《公约》。但是应当注意,《公约》是各缔约国之间求同存异的一个妥协结果,相对各国的国内法而言,《公约》是不全面的,对很多合同法律制度有意放弃了规则的制定,从而导致争议解决结果的不确定性。因此,我们建议客户订立合同时,要综合权衡,选择最有利的适用法律。

程序法方面,应当根据适用法律的具体特点,做出特别约定。例如,以适用德国《民事诉讼法》为例,我们建议排除第110条对诉讼担保金的适用,预防客户在德国提起诉讼时反而处于被动。如果以仲裁作为争议解决手段,对仲裁机构、规则、地点、语言等方面的选择,尤其关键,需要合同起草者具备非常专业的实践经验。

2. 货款

货款的支付方式是国际货物销售合同的关键条款,除了款项到期支付日期、迟延履行利息计算等基本内容,客户还要根据适用法律和合同情况,做出一些特别约定。

例如,本案中双方约定,在买方支付全部货款之前, 客户保留对组件的所有权。在被告申请破产的情况下,这一约定成为保证客户最终实现债权的关键因素。被告为电站项目筹措资金,已经面向公众发行大量企业债券,逾期无法偿还。可以设想,假如客户没有约定对组件的所有权保留,即使胜诉,也很难通过破产程序获得有实质意义的经济补偿。

再如,以实体法适用德国《民法典》为例,如果客户是卖方,最好对买方的抵销权做出限制,禁止买方以其他任何类型的债权请求权抵销卖方的货款请求权,使卖方始终掌握对货款支付的主动权。

3. 货物质量

在国际货物销售合同争议中,货物质量瑕疵往往成为买方拒绝支付货款的理由,对货物质量标准的约定,应该是客户重点关注的条款。

在质量瑕疵的认定方面,对买方验收货物、质量异议通知、鉴定费用的承担等方面,也应当引起足够重视,防止对方推脱责任。

(二)委托专业的律师团队

本案从立案起诉至诉讼判决用了约两年时间,其中还包括将近一年的鉴定时间,在同类跨境诉讼中属于效率较高的案例,圆满达到了客户预期的效果。

本案中,客户委托了中德两国律师所组成的诉讼团队,保证了案件顺利、高效地完成。一方面,中国律师直接以德语作为工作语言,起到梳理案情、沟通当事人、减少误解、控制诉讼进度的作用;另外一方面,德国律师通过与中国律师的合作,做到了充分了解案情、及时反馈案件进展、根据实际情况提供合理建议、落实客户诉求。

因此,在发生合同双方无法自行解决争议的情况下,客户应当根据自身案件特点,委托由中外律师所组成的专业团队,由中方律师把控案件进度,由外方律师落实客户诉求,才能尽可能达到客户所期待的效果。

德国的警告与临时禁令介绍

为了维持正常的市场竞争秩序,德国竞争法允许相同行业竞争者之间互相监督,通过警告、临时禁令等法律手段阻止同行的不正当竞争行为,以此实现行业自律;同样作为知识产权的保护手段,也常常涉及警告和临时禁令这两种法律手段。在实践中,存在大量竞争对手之间利用上述法律规定打击对手,滥用反不正当竞争法或知识产权法的现象,来自中国的经营者因不熟悉德国法律环境,稍不注意便会接到各种警告或临时禁令,不知所措甚至做出错误应对,为此我们特别对这两种法律手段及应对措施加以介绍。

(一)警告(Abmahnung)

警告在德国法上是一种非诉讼的自力救济措施,由警告发送人自己或委托律师发送给被警告人,并不通过法院,因此属于一种庭外法律手段。

在实践中,对方往往会利用竞争对手在网站、广告、宣传材料等方面的错误或不实之处,委托律师发送警告信,要求竞争对手立即停止虚假宣传,并且要求回签在警告信中所附的书面保证(Unterlassungserklärung),与此同时通常还会要求支付高额律师费用。

德国不正当竞争法的规定在实践中促成了一个以发送警告信勒索高额律师费的专门职业。因此,在收到警告时,首先应该检查对方是否具备发送警告的权利,如果对方实际上并没有从事相同的行业,就无权主张不正当竞争法上的利益损害,对这种警告可以明确拒绝,或者要求对方首先提供能够证明存在竞争关系的相关文件,例如对方的营业登记文件等。

如果经核实对方在主体上是合格的,接下来需要审查警告的内容,即对方所做的指责是否正确。对于不正确的指责,则可以驳回对方的警告。这里我们尤其需要提醒在德国经营的中资企业,宣传时最好做到防患于未然,所有网站、广告等宣传内容最好请专业律师事先检查之后再正式发布,以防被竞争对手找到漏洞,更多详情可以参考我所网站文章《德国网络销售广告的注意事项》

如果发现确实存在错误或不实的宣传,则应及时按照对方的要求签署书面保证,并且立即停止错误的宣传。在实践中,对方所提供的不做为保证书的范围可能规定过于严苛,已经超出了本次错误宣传的正常范畴,此时则需要通过律师与对方交涉,更改不做为保证书的范围;更常见的情况,则是对方所提的律师费用不合理,损害金额主张过高,此时也应该通过律师交涉,降低对方所主张的损害金额。

综上所述,在收到警告时,我们建议最好不要匆忙签字,也不要置之不理,而是委托专业律师代为处理,审查对方的警告是否合理,再决定下一步的具体策略。无论如何,我们建议不要采取消极态度,既不反驳也不答复,因为接下来对方必定会采取临时禁令或诉讼等进一步措施,造成更大的经济负担。

(二)临时禁令(einstweilige Verfügung)

临时禁令在德国法上属于一种诉前保全的手段,因为正式的诉讼往往用时较长,为了防止权利人遭受更大的损失,德国法律允许当事人向法院申请临时禁令,以保护申请人的权利不受进一步侵犯。

临时禁令一方面具有临时和紧急的特点,只要申请人能够说明情况紧急,法院一般都会同意签发临时禁令,而不会仔细审查申请的理由是否正当合理。另一方面,因为临时禁令属于一种诉讼手段,具有强制性可执行的特点,被申请人如果不遵守临时禁令的要求,将会被法院处以高额罚款,甚至企业的负责人也要面临六个月以下的拘役处罚。

在实践中,临时禁令常常用于作为保护知识产权的手段,例如侵犯专利权、商标权或著作权等,具体如侵权者仿冒了他人产品,或使用了与他人相同或类似的商标等。在收到申请临时禁令时,对方往往可能已经发过警告,但是警告所预留的反应期限通常都非常短,一般为两周到四周,被警告人还尚未来得及做出反应,对方就已经申请临时禁令了。违反临时禁令的法律后果比较严重,我们建议收到临时禁令时最好立即委托律师处理,慎重对待。

对待临时禁令的策略,首先需审查对方不正当竞争或侵犯知识产权的指责是否正当,如果确实存在错误的宣传,或者有侵犯对方知识产权的情况,则应委托律师与对方签署停止侵权的书面保证(Abschlusserklärung),并且与对方律师协商,尽量降低对方所主张的损害金额,减少经济上的损失。

如果对于驳回对方不正当竞争或侵犯知识产权的指责有一定把握,则可以委托律师针对临时禁令向法院提出异议,驳回对方的理由,要求法院撤销临时禁令;如果对于能否成功驳回对方的指责不是特别有把握,我们建议最好向对方做出不再违犯的保证并支付对方律师费用,尽快结束法律争端。因为,如果不能成功撤销临时禁令的话,对方通常还会提起正式诉讼,这将会导致临时禁令和诉讼同时败诉的风险,意味着被申请人必须承担临时禁令和诉讼主程序的双重败诉费用,赔偿对方的全部律师费和法院诉讼费。因此,在这种情况下,我们建议最好委托律师先对败诉风险做一个评估,如果胜诉把握比较大,再考虑申请撤销临时禁令。

德国诉讼时效介绍

根据德国《民法典》的有关规定,诉讼时效(Verjährungsfrist)是指法律对请求权的有效保护期,如果权利人超过法律规定的期限未曾主张其权利,则权利相对人可以以超出诉讼时效为理由,拒绝履行该权利。

国内企业在对德贸易中,如果遇到德国买方以各种理由迟延支付货款的情况,企业负责债权管理的财务部门很有必要了解德国有关诉讼时效的法律规定,采取正确的措施,防止债权因超过诉讼时效而无法实现(参见《处理德国客户欠款的法律手段》)。

从2002年德国债法现代化法正式生效以来,德国对诉讼时效期间的有关规定做了大幅修订,根据德国《民法典》的现行规定,一般诉讼时效的期限是三年,这也适用于卖方要求买方支付货款的情况。诉讼时效的起算,是从权利产生当年的年终结束之后开始的,也就是来年第一年的1月1日开始,一直到第三年的12月31日结束。

在诉讼时效的有效期限内,如果债务人支付了部分货款或利息,或者提供了担保,或以其他形式承认债权,则三年的诉讼时效将重新开始计算(Neubeginn der Verjährung),相当于中国诉讼时效的中断。但是需要注意,此时的起算时间不再是从次年年初开始,而是从债务人做出上述行为之日后开始计算。

债权人也可以主动采取法律所认可的措施,使诉讼时效暂时停止计算,这称为诉讼时效的中止(Verjährungshemmung)。上述的有效措施包括,向法院提起诉讼;申请法庭支付令(Mahnbescheid),法庭支付令也是在实践中诉讼时效比较紧迫时比较常用的手段(详情参见我所网站文章《德国法院支付令简介》);如果双方约定仲裁解决纠纷的,应及时申请仲裁裁决;如果对方申请破产的,应及时向破产管理人申请登记债权(参见《德国供货商申请破产的应对策略》)。

需要注意,上述措施只能使诉讼时效暂时中止,并不能使诉讼时效中断,例如,法院判决或仲裁裁决发生法律效力,或者有关程序停止之日起的六个月之后,此前已经发生过的诉讼时效期间将继续开始计算(德国《民法典》第204条第2款)。因此,在德国提起诉讼或仲裁,即使债权人赢得对自己有利的判决或裁决,还是会面临比较高的超过诉讼时效的法律风险,这一点与中国诉讼时效的规定不同,需要特别留意。在这六个月暂停期间(Karenfrist),债权人应该敦促债务人落实法院判决或仲裁裁决,及时还款;否则,必须及时申请法院或行政强制执行措施,这种强制措施是可以达到重新计算诉讼时效法律效果的。

另外当事人之间自愿协商并能达成协议的,也可以达到诉讼时效中止的法律效果。但是需要注意,此种情况的暂停期间只有三个月,如果对方逾期仍然没有履行还款义务,建议最好还是委托德国当地律师,采取诉讼等法律手段。

最后还需了解的是,债权人单方面对债务人做出的催告,包括寄送催款函、律师函,都不能起到中止或中断诉讼时效的效果,这一点跟中国诉讼时效的法律规定完全不同,想当然地套用中国的诉讼时效规定将会造成严重后果,因此需要提醒国内企业特别注意。在诉讼时效的债权保护期已经所剩无几的情况下,请及时向我们咨询,采取能够有效中止诉讼时效法律措施。

德国法院支付令简介

在德国客户拖欠货款时,如果货款金额较低且不存在争议时,通常可以通过法院催告程序(gerichtliches Mahnverfahren)代替诉讼,通过法院向对方发送法院支付令(Mahnbescheid)。相对诉讼程序而言,法院催告程序手续简便,处理时间较短,费用也比较低。

法院催告程序一般适用于没有法律争议的金钱给付债务。在提起法院催告程序之前,通常已经向对方做出过催告,并且没有得到积极回应。债务人可向负责主管的基层法院提起申请,申请可以通过信件邮寄的形式,也可以通过网上提交。在申请书中需要填写债务金额、被申请人的详细联系方式、对方提出异议时负责诉讼管辖的法院等信息。申请书中不必附上具体证据,也不必详细说明法律理由,我们建议在事先就准备好与欠款有关的发票等书面证据,在申请中予以注明。

法院收到申请后,会向对方送达支付令,从送达之日起两周内对方有权提出异议。只要对方提出异议,法院催告程序就被终止,负责管辖催告的法院会将材料转交给管辖诉讼的法院,案件进入普通的诉讼程序。如果对方没有及时提出异议,催告申请人即可在六个月之内申请强制执行,我们建议在对方没有提出异议的情况下,应该立即提起强制执行的申请。对方在收到执行令两周内还是没有提出异议的话,即可委托法院向对方采取冻结帐户、拍卖财产等强制措施。

法院催告程序的缺点是,对方不必说明任何理由或举出任何证据即可提出异议,一旦对方提出异议,程序即告终止,因此债权人需要提前做好下一步诉讼的准备。这种法律途径主要适用于欠款金额较小,双方没有争议的情况,如果德国客户欠款金额在几百到几千欧元之间,可以考虑申请法院催告程序,节约诉讼的时间和费用。我们可以代理中资企业向客户发出书面催告,向法院申请支付令和执行令,在对方异议的情况下提起诉讼,如您有这方面的需要请随时向我们咨询。

处理德国客户欠款的法律手段

中资企业与德国客户的商业往来,一般涉及的是货物买卖,中资企业是供货方,德国客户是付款方。德国客户如果没有按照约定履行付款义务,卖方应当根据相关法律及时采取有效的法律手段,根据中资企业所在地不同,适用法律也有所不同。如果中资企业在中国境内,双方对买卖合同适用法律没有特别约定的,一般应该适用《联合国国际货物销售公约》(CISG);如果中资企业是在德国境内设立的,则一般应该适用德国法律。

根据德国法律规定,如果买方无正当理由拖欠货款,卖方应当首先向对方做出催告(Mahnung),经过催告对方仍然没有支付货款,才能采取申请法院支付令(Mahnbescheid)、提起诉讼等进一步的法律手段。催告不必符合特定的形式,可以通过书面形式做出,也可以口头做出,但是出于举证需要,我们建议买方最好还是做出正式的书面催告,作为以后法律程序的书面证据。催告的内容一般应该包括涉及拖欠的发票编号和日期、具体的货款金额,并且为对方规定一个合理的付款期限,一般10-14天的期限是较为正常的。在德国商业实践中一般要向客户发出两到三次书面催告,才能采取进一步的法律手段,最后一次的催告措辞比较严厉,并且要求对方支付一定的催告费用和迟延的支付利息。

在某些特定情况下,也可以不必发出催告,即可直接申请支付令或提起诉讼。例如:双方事先明确约定了具体的支付日期或支付期限,例如卖方在发票中注明“买方应该在某年某月某日之前支付货款”,或“买方应该在收到发票后三周内支付货款”的字样;或买方明确表示拒绝付款;或虽然买方声称已经付款,但是款项实际并没有到帐的情况;如果买方是专业的商贸企业而非个人消费者,一般情况下买方收到发票超过30天还没有付款的, 即可以认定为迟延支付,卖方不必发出催告即可直接采取进一步的法律手段。

因为卖方为了催告买方支付了一定的管理成本,所以可以要求买方支付一定的催告费用;此外,从买方迟延支付之日起,卖方还可以要求买方支付法定的迟延支付利息,根据德国法律规定,企业支付的迟延利息以欧洲中央银行所发布的基准利率为基础再加9%予以计算(2014年7月29日之前产生的债务关系仍按8%处理)。此外卖方为了做出催告所垫付的律师费费用,也可以要求买方一并支付。

根据我们的经验,往往货款拖欠的时间越长,追回的难度则会变得越高。我们提醒中资企业,如果遇到德国客户拖欠货款的现象,应当立即采取行动,积极与客户沟通,通过书面形式明确做出催告,如果客户故意拖延不积极回应的,应该及时委托德国当地的律师,调查对方资信情况和经营现状,尽快采取法律行动,追回拖欠账款。如果您遇到德国客户拖欠的情况,请随时与我们联系,我们会尽力在最大程度上挽回您的损失。

著作权声明:

本网站所发表的文章和图片,均由网站所有者原创,在本站首次发表,并享有著作权,未经书面同意,不得转载、修改、汇编、复制、翻译,也不得存储于数据库或其他电子媒体和系统中。否则本律师事务所将根据《世界版权公约》追究一切违反著作权的行为。


免责声明:

本站所有内容仅供一般性参考,并非针对特定对象的专业法律建议。任何根据本网站内容所采取的主动行动或消极的不作为,本所均不承担任何法律责任。如需法律咨询,请与本所律师联系,并签署委托合同。